Estás despierto pero no puedes moverte: el aterrador estado de parálisis del sueño

Photo credit: joshjanssen via Foter.com / CC BY-ND

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¿Ha sufrido alguna vez un episodio de parálisis del sueño? Puede ser una experiencia tremendamente aterradora, una que no es probable que olvide. Te despiertas del sueño inmovilizado, incapaz de mover tu cuerpo o girar la cabeza. Intentas hacer un sonido, pero no puedes abrir la boca. Sientes que te falta el aliento, con una fuerte sensación de presión en el pecho, que hace que tu cuerpo se sienta pesado. Sientes una profunda sensación de temor o peligro, incluso sientes que hay una presencia extraña en la habitación.

Por muy aterradora que sea, la parálisis del sueño, una forma de parasomnia, no es en realidad peligrosa, ni tampoco suele ser un signo de una condición grave. La parálisis del sueño es un síntoma de narcolepsia, pero muchos casos de parálisis del sueño no son una indicación de narcolepsia u otro trastorno del sueño. Los episodios de parálisis del sueño pueden durar unos segundos o hasta unos minutos. La parálisis del sueño puede ocurrir cuando se despierta del sueño y también puede ocurrir cuando se está en el proceso de quedarse dormido. ¿Qué hay detrás de esta difícil experiencia de sueño? Se desconoce la causa de la parálisis del sueño. Pero parece probable que muchos casos de parálisis del sueño se deban a la dificultad para pasar de una etapa de sueño a otra, en particular para entrar y salir del sueño REM.

Durante el REM, el cuerpo entra en un estado de parálisis conocido como atonía REM. Esta es una parte normal de la etapa de sueño, cuando los principales grupos de músculos y la mayoría de los músculos voluntarios se paralizan. Una función importante de esta parálisis puede ser proteger al cuerpo de lesiones durante el sueño. La atonía REM es una etapa del sueño en la que se producen muchos sueños activos. Sin los efectos paralizantes de la atonía REM, podríamos actuar físicamente en respuesta a nuestros sueños. En ciertos trastornos del sueño, incluyendo el Trastorno del Comportamiento REM, la parálisis normal del sueño REM no funciona como debería, y la gente actúa físicamente – a veces agresiva y violentamente – en el sueño.

Los científicos del sueño creen que la parálisis del sueño puede ocurrir cuando las transiciones de entrada y salida del sueño REM y otras etapas del sueño no van bien. La parálisis que se limita típicamente al sueño REM se extiende a otras etapas del sueño, y si usted se despierta, se da cuenta de la parálisis de su cuerpo y de la aterradora sensación de no poder moverse o hablar. La parálisis del sueño también puede incluir alucinaciones. La gente suele describir la sensación de una presencia fantasmal en la habitación con ellos, así como sentimientos de terror y presagio. Estas alucinaciones pueden incluir sonidos extraños e incluso olores, junto con sensaciones de caída o de vuelo. Aunque los mecanismos de la respiración no se ven afectados por la parálisis del sueño, la gente a veces se siente sin aliento, y a menudo siente una presión de peso en el pecho. La experiencia de la parálisis del sueño puede ser aterradora, especialmente la primera vez que se produce.

Si alguna vez ha experimentado una parálisis del sueño, no está solo. El fenómeno es en realidad relativamente común, y puede ocurrir en cualquier momento de la vida. Las estimaciones varían mucho, pero hasta el 65% de las personas pueden sufrir un episodio de parálisis del sueño en algún momento de su vida. A veces el fenómeno se produce sólo una o dos veces en la vida de una persona, mientras que otras personas pueden tener encuentros más frecuentes y regulares con la parálisis del sueño. Ciertas personas corren un mayor riesgo de sufrir esta espantosa alteración del sueño. Las personas con ciclos de sueño interrumpidos, las personas que han sufrido traumas o que padecen ansiedad o depresión pueden tener más probabilidades de sufrir episodios de parálisis del sueño.

Nuevas investigaciones investigan los posibles factores que contribuyen a la parálisis del sueño, y los resultados indican que la genética puede desempeñar un papel importante. Científicos del Reino Unido examinaron el papel de la herencia en la parálisis del sueño en un grupo de 862 gemelos y hermanos. Los participantes eran adultos jóvenes de entre 22 y 32 años de edad, todos los cuales estaban inscritos en el estudio Génesis 12-19, una investigación a largo plazo, en curso en el Reino Unido, sobre genética y desarrollo.

Para señalar el papel que podría desempeñar la herencia, los investigadores compararon los datos sobre el sueño y la incidencia de la parálisis del sueño en los gemelos idénticos con los datos relativos a los gemelos y hermanos no idénticos. Los gemelos idénticos llevan casi exactamente el mismo ADN, mientras que los gemelos y hermanos no idénticos tienen aproximadamente el 50% del ADN en común. Su análisis encontró que la genética era un factor en el 53% de los casos de parálisis del sueño entre sus sujetos.

Los investigadores examinaron este vínculo genético más de cerca al observar las variantes de un gen que está involucrado en el control de los ritmos circadianos, los ritmos biológicos de 24 horas que ayudan a gobernar los ciclos de sueño-vigilia. Descubrieron que las personas con ciertas variaciones del gen PER2 tenían más probabilidades de haber experimentado una parálisis del sueño. El estudio también encontró que las personas con sueño interrumpido, así como las personas que experimentaban ansiedad, eventos estresantes o traumáticos eran más propensas a sufrir episodios de parálisis del sueño.

Estos hallazgos coinciden con investigaciones anteriores que sugieren que los vínculos familiares con la parálisis del sueño, así como con investigaciones que indican que el estrés, los traumas, la ansiedad y la depresión hacen más probable la parálisis del sueño. Este último estudio da una nueva dirección para explorar más de cerca la conexión entre la parálisis del sueño y los genes que impulsan los ritmos circadianos.

Usted puede ayudar a disminuir las posibilidades de sufrir una parálisis del sueño centrándose en los fundamentos del sueño saludable: mantener una rutina de sueño regular, evitar los estimulantes (especialmente el alcohol), hacer ejercicio regularmente, comer bien y evitar comer tarde en la noche. También es importante atender cuidadosamente al estrés y a su salud mental. La ansiedad y la depresión son comunes. Buscar tratamiento para estas condiciones puede ayudarle a dormir mejor en general, y puede ayudarle a evitar la parálisis del sueño.

Si experimenta una parálisis del sueño, no se asuste. Recuerde que por muy aterrador y desconcertante que sea, es una condición temporal e inofensiva que pasará pronto. Entender lo que le está pasando fisiológicamente puede ayudarle a evitar el peor de los miedos asociados con este espantoso fenómeno del sueño.

Dulces sueños,

Michael J. Breus, PhD

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