Mujeres, Apnea del Sueño y Salud del Corazón: Más conexiones

La apnea obstructiva del sueño es un trastorno del sueño con graves consecuencias para la salud. Las personas que sufren de AOS corren un mayor riesgo de sufrir problemas cardiovasculares, como hipertensión arterial, arritmia, ataque cardíaco y accidente cerebrovascular. Las investigaciones indican que la apnea obstructiva del sueño altera la función saludable de la glucosa y disminuye la sensibilidad a la insulina, lo que aumenta el riesgo de padecer diabetes de tipo 2.

La apnea obstructiva del sueño es el resultado del cierre periódico de las vías respiratorias, que interrumpe la respiración normal durante el sueño. Estas pausas en la respiración provocan una mala calidad del sueño, un despertar frecuente, una disminución de los niveles de oxígeno en la sangre y un cansancio excesivo durante el día. Más de 18 millones de adultos en los Estados Unidos sufren de apnea del sueño, pero es probable que las cifras reales sean mucho más altas, ya que muchas personas con el trastorno del sueño siguen sin ser diagnosticadas. A los hombres se les diagnostica apnea obstructiva del sueño con mayor frecuencia que a las mujeres. Existen pruebas sustanciales de que la apnea del sueño en las mujeres sigue estando muy poco diagnosticada, lo que deja a millones de mujeres con un trastorno del sueño que, si no se trata, puede causar problemas de salud peligrosos y a largo plazo.

Nuevas pruebas sugieren que las mujeres pueden ser particularmente vulnerables a algunas de las complicaciones de salud asociadas con la apnea del sueño. Los investigadores de la Escuela de Enfermería de la UCLA investigaron la relación de la apnea obstructiva del sueño con las respuestas autonómicas del cuerpo, que se originan en el sistema nervioso y controlan la presión sanguínea y el ritmo cardíaco, así como muchas otras funciones corporales involuntarias. Además, los investigadores también trataron de identificar las diferencias entre la forma en que los hombres y las mujeres experimentan cualquier impacto de la apnea del sueño en las respuestas autonómicas normales. En el estudio participaron 94 hombres y mujeres, 37 de los cuales habían sido diagnosticados recientemente con apnea obstructiva del sueño y aún no habían sido tratados por la afección. Los 57 sujetos restantes no sufrían de apnea del sueño y constituían un grupo de control. Los investigadores realizaron 3 pruebas de respuesta autónoma durante las cuales se midieron sus ritmos cardíacos. Encontraron que tanto los hombres como las mujeres con AOS se desempeñaban menos bien que los que no la tenían:

  • En cada una de las tres pruebas físicas, tanto los hombres como las mujeres con apnea obstructiva del sueño mostraron respuestas más lentas y débiles de la frecuencia cardíaca que las personas del grupo de control sano.
  • Las mujeres con AOS mostraron un mayor deterioro de la respuesta del ritmo cardíaco que los hombres con AOS en cada una de las 3 pruebas.

Estos resultados sugieren que las mujeres pueden correr un riesgo particular de disfunción cardiovascular como resultado de la apnea del sueño. El sistema nervioso autónomo desempeña un papel en la regulación de una serie de funciones importantes en todo el cuerpo, y los efectos de las respuestas autonómicas debilitadas pueden extenderse más allá del sistema cardiovascular, afectando al funcionamiento normal del cerebro y otros sistemas orgánicos.

Este estudio es el último de un creciente conjunto de investigaciones que apunta a los riesgos de salud relacionados con el sueño que pueden enfrentar las mujeres. Hemos visto otras pruebas que sugieren que las mujeres tienen un mayor riesgo que los hombres de tener problemas cardiovasculares asociados con el mal sueño:

  • Científicos de la Universidad de California en San Francisco examinaron los efectos del sueño en la inflamación relacionada con las enfermedades cardiovasculares. Su estudio incluyó tanto a hombres como a mujeres, a todos los cuales se les había diagnosticado una enfermedad coronaria. Encontraron que la mala calidad del sueño estaba fuertemente asociada con niveles elevados de inflamación no saludable en las mujeres, pero no encontraron una relación similar en los hombres.
  • Un estudio realizado en 2009 por investigadores de la Universidad británica de Warwick y la Universidad de Londres llegó a conclusiones similares. Investigaron la relación entre el sueño y la inflamación en un estudio de hombres y mujeres, y encontraron que períodos más cortos de duración del sueño nocturno se asociaban con mayores niveles de inflamación en las mujeres pero no en los hombres.
  • Las mujeres también pueden enfrentar un riesgo elevado de hipertensión como resultado de un mal sueño. Científicos de la Universidad de Pisa (Italia) estudiaron la conexión entre la calidad del sueño y la hipertensión resistente, una forma de hipertensión que no responde al tratamiento, incluidos los medicamentos recetados. Las mujeres del estudio a las que se les detectó hipertensión resistente tenían cinco veces más probabilidades de experimentar también un sueño deficiente.

Las enfermedades cardíacas, como la AOS, todavía se consideran con demasiada frecuencia como un problema de salud de los hombres. Esto no podría estar más lejos de la verdad. Las enfermedades cardíacas son la causa más común de muerte de las mujeres en los Estados Unidos. Una de cada cuatro mujeres morirá de una enfermedad cardiovascular. Una de las principales razones por las que la apnea del sueño no se diagnostica en las mujeres es que los síntomas de la AOS en las mujeres pueden ser diferentes a los de los hombres. Algunas mujeres experimentarán los síntomas clásicos de la apnea del sueño:

  • Ronquidos
  • Distintas pausas de la respiración durante el sueño
  • Cansancio excesivo durante el día

Sin embargo, muchas mujeres tienen otros síntomas que no están tan fuertemente asociados con la apnea del sueño, incluso entre los médicos. Estos incluyen:

  • Dolores de cabeza matutinos
  • Dificultad para dormirse y permanecer dormido
  • Depresión
  • Fatiga y baja energía

Estos síntomas adicionales no son exclusivos de la apnea del sueño, pero es importante que los médicos y los pacientes no pasen por alto la apnea del sueño como una posible causa. Si experimenta estos síntomas, o cualquier otro síntoma de respiración alterada por el sueño, coméntelo con su médico. Existen formas eficaces de tratar la apnea del sueño y reducir el riesgo de problemas cardíacos y otras complicaciones de salud. Si no se trata, la apnea del sueño es peligrosa para todos, pero para las mujeres esos peligros pueden ser especialmente graves.

Dulces sueños,

Michael J. Breus, PhD

El Doctor del Sueño
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